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好奇号或发现火星生命存在证据

近日在火星表面盖尔陨石坑内部伊奥利亚平原上,坚韧的六轮火星科学实验室(MSL)正在进行前沿的实验室工作,包括对采集到的数据的进行测量分析再测试等。据火星项目科学家表示,他们很可能将即将宣布一项“历史性的”发现。“获得的重要数据或将进入人类历史教科书,它们真的非常具有意义。”MSL任务首席科学家约翰·格勒青格(John Grotzinger)这样说道。

在过去的几周里,好奇号漫游车正在具有地理意义的地点,Rocknest,积极的采集附近山脊的尘土。利用安装在机械手臂上的小型斗式升运机,好奇号漫游车小心翼翼的挖掘、摇晃和倾倒优质细粒土壤到火星样本分析器(SAM)和化学与矿物学仪器(CheMin)里。

近日在对SAM搜集到的火星大气样本进行分析后,美国宇航局宣布了某些结果。有趣的是,关于火星大气形成历史的相关线索却没有揭露。同时,项目科学家宣布了火星空气中明显缺乏甲烷气体——这项结果无疑让很多科学家非常受挫,他们曾希望从火星大气中检测到甲烷的存在,或能够帮助他们最终揭开火星表面微生物存在的证据。

然而SAM似乎已经有了另一项意义深远的重大发现,只是目前项目科学家暂时对此保密。

火星任务的首要目标之一便是了解火星过去和现在的生命可居住性。好奇号火星漫游车无法直接检测到火星生命的存在,但它装配的微型实验室不仅能够确定火星泥土样本所包含的材料,也能确定火星泥土是否存在包含碳的有机分子。

如果好奇号漫游车检测到这些有机物的存在,那么它将能够证实火星表面存在组成生命的基本单元。然而,这并不暗示着火星生命的起源,而仅仅意味着某种成分存在。

据一篇相关文章表示,SAM获得的数据的确是科学家为之兴奋的来源。这些数据是否暗示着检测到有机化学的存在?那么这必将成为“历史性”新闻。同时,这也将进一步支持20世纪70年代维京号着陆器关于可能发现有机物存在的论断,目前这一发现只在2008年火星凤凰号着陆器发现火星表面存在高氯酸盐后被证实。

目前科学家并不打算宣布初期结果,尽管它看起来似乎极其重大并具有历史性意义。例如最初SAM对火星空气分析结果暗示甲烷的存在,但随后的测试表明这一结论不成立——来自地球的空气(包含甲烷)被围困在设备里,需要将其排除后才能对纯净的火星空气进行恰当的分析。因此美国宇航局喷气推进实验室项目科学家决定再次保持沉默,直到进一步研究证实后再宣布这一或可能具有深远意义的重大发现。

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