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天文学家发现可居住区新行星 或支持生命存在

2012年11月,一支英德天文学家小组发现了环绕附近恒星的一颗新行星,它位于合适的位置,具有类似地球的气候,或可能支持生命的存在。研究学者其实发现了三颗环绕恒星的新行星,但只有一颗位于可居住区,它距离自身太阳的位置非常合适,温度既不太冷又不太热,同时支持液态水的存在。
“恒星HD40307是一颗非常安静的年老矮恒星,所以它的行星存在类似地球的气候完全说得通。”德国哥廷根大学的吉尔姆·贡米-埃斯库德(GuillemAngla-Escude)这样说道,他与英国赫特福德大学的米克·托米(MikkoTuomi)共同进行了这项研究。
这颗新发现的宜居行星质量至少是地球的7倍,但它和自己恒星的距离与地球和太阳的距离相当,这意味着它接收到的太阳能量与地球相当。
自20世纪90年代,科学家在太阳系外已经发现了800多颗适合生命存在的行星,但只有少数位于行星可居住区。
在这些少数行星中,拥有合适的自转周期以产生白天和黑夜,从而产生类似地球的环境的行星,则是少之又少。那些无法旋转的行星其实是被潮汐力锁定了( tidally locked),其中一半的行星处于永久的黑暗之中。
“这是距离地球最近的位于可居住区却又没有潮汐力锁定的行星。”英国赫特福德大学天文学家休·琼斯(Hugh Jones)这样说道。“这颗新发现的行星,无论它有没有卫星,运行轨道都与地球非常相似,这也极大的提高了它适合生命存在的可能性。”
这颗名为HD 40307g的行星是一个三行星系统的一部分,所有行星的运行轨道都距离自身恒星非常近,足以支持液态水的存在。
天文学家的这项发现被发表在《天文和天体物理学报》上,它的数据主要来自于欧洲南方天文台望远镜的高精度径向速度行星搜索器(HARPS)摄谱仪,该天文台位于智利阿塔卡马沙漠拉西亚。HARPS设备能够检测到从遥远宿主恒星发出的光在受到环绕行星引力作用时发生摇摆而导致的颜色的细微变化。研究小组利用最新技术过滤了宿主恒星自身产生的信号,“这极大增强了我们设备的敏感性,使得我们能够发现环绕恒星的三颗新行星。”米克·托米说道。
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